Hur håller du dig på toppen av din liga

Prata med någon sport team manager och du hör samma svar. När du är på toppen, är alla andra ute efter dig. De vill tillfredsställelsen av att slå dig, för att bevisa att de är bättre än du. Du måste spela din bästa hela tiden. En slip-up och du är gårdagens laget, de har-beens.

Enligt rapporter i Drug Topics, nättidningen, var Ambien den trettonde mest sålda märkesnamndrog i USA under 2006. Så ignorera alla de kategorier av antibiotika, antidepressiva och så vidare (Ambien är den bäst säljande hypnotiska lugnande medel som används för att behandla sömnlöshet), sålde bara tolv andra mediciner mer volym i USA. Det gör Ambien en av de mest lönsamma läkemedel på marknaden och, inte överraskande, skulle andra tillverkare som en del av Ambien pie. Men, för att göra det, har tävlingen för att bevisa deras produkter är lika bra (om inte bättre) i direkt jämförelse prövningar. Som Ambien kan säga, “Bring it on!”

Kanske även så sent som förra året, var det investeringar pengar tillgängliga för att utveckla och ta nya läkemedel på marknaden. Nu kreditkrisen börjar bita mer våldsamt, är att pengar svårare att hitta. Ta som ett exempel, den Neurogen Corp, ett bioteknikbolag baserat i Connecticut. Den har en medicin i utveckling syftar till att gå head-to-head mot Ambien. Men det är bara halva striden. För att komma förbi Food and Drug Administration, måste det kliniska data från väldesignade studier. Detta tar tid och pengar. Så det kommer alla ner till prioriteringar. Vilket är viktigast: den löpande verksamheten eller framtida vinster?

Neurogen har just meddelat att man varslar fyrtiofem av sin personal och höja några $ 30m med privata investerare att fokusera på bara fyra framtidsutsikter. Detta är en dramatisk strategi. De flesta av personalen var i forskning och några i förvaltningen. Så, har företaget beslutat att en av de fyra möjligheterna – att behandla sömnlöshet, ångest, restless legs syndrome (RLS) och Parkinsons sjukdom – måste lyckas för företaget att överleva. Det har inte kapital för att upprätthålla sökandet efter framtida läkemedel. Även den mer allmänna förvaltningen av bolaget kan tillåtas att försämras. Aktiens värde sjönk med en tredjedel på tillkännagivandet, har bolaget förlorat nästan $ 58m förra året.

Men det potentiella värdet av ännu ett loppbett på Ambien: s marknadsandel skulle återställa Neurogen till lönsamhet. Så det har att satsa sin skjorta på head-to-head konkurrent i utvecklingen. Om det kan ge tydliga kliniska data att den har en säker och effektiv produkt och att produkten är minst lika bra som Ambien, kommer det att ha räddat sig själv. Resultaten av studien är klar i slutet av detta år.

Vilket pris ska ett företag betalar för att jaga kruka med guld vid slutet av den kommersiella regnbågen? Marknadsdominans som den som åtnjuts av Ambien är inte nödvändigtvis en bra sak. I ett kapitalistiskt samhälle, bör vi främja en öppen konkurrens om det gynnar konsumenterna genom att producera bra produkter till ett bra pris. Men jag oroa fyrtiofem anställda som förlorade sina jobb. Vem är att säga att de inte skulle ha utvecklat en speciell ny medicin nästa år? Nu allt de har att se fram emot är nästa månads röda påminnelser från kreditkortsföretag.

Jag argumenterar inte att företagen inte bör konkurrera med Ambien. Konkurrensen håller etablerad aktör på formuläret. Men jag undrar vem som verkligen fördelar om ett Biotec bolag som Neurogen Blir en bra produkt där ute. Ett fåtal redan rika investerare får en spektakulär avkastning. Det finns en ny produkt som har att upprätthålla ett högt pris för att täcka sina utvecklingskostnader, dvs har Ambien ingen priskonkurrens så att konsumenterna får ingen nytta – annat än att kunna köpa Ambien och få lite sömn, förstås. Kanske att investeringar pengar kunde ha utnyttjats bättre på något mer direkt nytta för den vanliga konsumenten.